Citymesh: ‘Denk aan wifi en connectiviteit, stop niet al je budget in laptops’

- Cédric Van Loon - 10 min

Elke leerling een laptop, de Digisprong is daarin duidelijk. Maar vergeten we de IT-infrastructuur binnen de scholen niet?

Om bovenstaande vraag te beantwoorden zitten we samen met Citymesh en Econocom die een samenwerking met elkaar startten. Econocom profileert zich als een steevaste educatiespeler binnen technologie en heeft sinds de overname van de B2B-tak van Switch heel wat expertise in huis.

In tandem met Citymesh willen ze naast toestellen de focus maximaal leggen op de IT-infrastructuur binnen scholen die dringend mee moet evolueren. De samenwerking is opvallend omdat Cegeka meerderheidsaandeelhouder is van Citymesh en als IT-provider tegelijk een concurrent vormt voor Econocom.

“Ik snap de verwarring maar ondanks dat Cegeka meerderheidsaandeelhouder is, blijft Citymesh onder eigen naam opereren en vaart het zijn eigen koers”, zegt Freek Pauwels, chief commercial officer bij Citymesh. Dankzij de overname van Smartschool door Cegeka heeft Citymesh wel bepaalde troeven die anderen niet hebben. Daar komen we later op terug.

IT-infrastructuur stiefmoederlijk behandeld

De IT-infrastructuur binnen scholen is er vaak erg aan toe en werd jarenlang stiefmoederlijk behandeld. Vooral binnen lagere scholen is er nood aan vernieuwing omdat de Digisprong tot daar reikt met één toestel voor iedere leerling vanaf het vijfde leerjaar.

“Scholen worstelden vroeger met de vraag of ze voor elke leerling een toestel moesten voorzien. Die beslissing is nu voor hen genomen met de Digisprong”, benadrukt Ciska Schrooten, verantwoordelijke educatie binnen Econocom. Dat zorgt daar voor paniekvoetbal want ineens is daar een zak geld waar je iets mee moet doen, maar waar er vaak weinig tot geen expertise is omdat de ICT-coördinator een verantwoordelijke leerkracht is die de extra rol op zich neemt. Omdat pas vanaf het vijfde leerjaar de Digisprong geldt, krijgen basisscholen minder middelen en moeten ze goed kijken waar ze hun budget spenderen.

Pas op, ook het secundair moeten naar hun IT-infrastructuur kijken en het budget goed verdelen.

Ciska Schrooten, verantwoordelijke educatie binnen Econocom

“Pas op, ook het secundair moeten naar hun IT-infrastructuur kijken en het budget goed verdelen. Er zijn vandaag scholen te vinden die op een juiste manier hebben geïnvesteerd, maar tegelijk zijn er ook die snel laptops hebben besteld en nu achter de feiten aanlopen omdat de rest van hun infrastructuur niet is gemoderniseerd”, zegt Schrooten.

Kijken naar glasvezel

Citymesh benadrukt in het interview dat de IT-infrastructuur belangrijk is om te evalueren, maar alles begint met de internetverbinding die binnen de school aanwezig is. “De traditionele Schoolnet-abonnementen dekken de lading niet meer voor secundair onderwijs. Kan je digitaal onderwijzen met maar 50 Mbps upload voor alle leerlingen?” Pauwels schudt van nee en oppert glasvezel als alternatief.

“We kunnen vandaag niet meer rond glasvezel. Elke school die er toegang tot heeft, moet de overstap maken om opnieuw ademruimte te krijgen. Vanaf daar start ook de rest van het puzzelstuk. Staat de server ergens achter een radiator met een aftandse ethernetverbinding of ligt er intern al glasvezel? Waar moeten de serverkasten en de access points voor wifi komen? Hoeveel switches zijn er nodig en welk type?”

Hiermee komen we tot de essentie van de boodschap van Econocom en Citymesh: IT-ondersteuning bieden aan ICT-coördinatoren en scholen om die stap voorwaarts te zetten.

Kijken of zelf controleren

Citymesh biedt binnen zijn netwerkoplossing twee duidelijke gebruikersrollen: Viewer en Admin. Viewer is bedoeld voor de lesgever die een beetje IT doet en wil dat alles werkt, maar ook graag wat inkijk heeft. Hij of zij kan kleine zaken aanpassen die het systeem niet stuk kunnen maken. “Van zodra er meer nodig is, geven ze ons een seintje en dan lossen we dat snel op. We noemen het graag wifi-as-a-service”, zegt Pauwels.

De Admin-optie richt zich op de voltijdse ICT-coördinator van grotere scholen. Die kan een opleiding volgen om daarna heel wat zaken zelf te beheren en aan te passen. Pas wanneer er grote veranderingen nodig zijn, kloppen ze aan bij Citymesh.

Wanneer een leerling niet meer is ingeschreven op de school en zijn account wordt ingetrokken, verdwijnt ook de toegang tot het wifi-netwerk.

Freek Pauwels, chief commercial officer bij Citymesh

Het handige is dat alle designs rond de IT-infrastructuur vooraf worden gemaakt, voor de installatie. “Zo kunnen we via SSO (Single Sign On) handig elke leerling met zijn of haar Smartschool-, Microsoft- of Google-account toegang geven tot het wifi-netwerk met dezelfde login”, wijst Pauwels naar het gebruiksgemak. “Wanneer een leerling niet meer is ingeschreven op de school en zijn account wordt ingetrokken, verdwijnt ook de toegang tot het wifi-netwerk.”

Wifi-as-a-service

Omdat Citymesh samen met Econocom met een totaaloplossing naar scholen trekt, zit daar ook standaard snelle ondersteuning in. Het biedt een silver SLA-pakket aan bronze prijzen. “We kunnen dat omdat scholen doorheen het jaar 3 tot 4 maanden gesloten zijn”, verduidelijkt Pauwels.

Concreet betekent dit ondersteuning van 9 uur tot 17 uur voor kleine problemen en 24/7 voor grote problemen. “Stel dat we op zondag via een automatische melding zien dat er een probleem is met de internetverbinding, proberen we dat op afstand op te lossen. Lukt dat niet, dan staan we eventueel al maandagochtend aan de schoolpoort om direct te helpen. We werken altijd pro-actief, je wil namelijk niet dat je pas maandagochtend als ICT-coördinator een probleem ontdekt en in paniek naar een oplossing moet zoeken.”

Binnen het ‘wifi-as-a-service’-aanbod zit ook standaard een up-to-date patchbeleid om apparaten veilig te houden. “In principe zou je ons nooit moeten horen en gebeurt alles automatisch achter de schermen”, lacht Pauwels.

Flexibel samenwerken met elke fabrikant

De kracht van de samenwerking tussen beide partijen is dat ze onafhankelijk opereren. Ze werken niet met één fabrikant samen, maar met allemaal. Dat moet ook omdat niet elke school met een propere lei kan starten. Stel dat je bijvoorbeeld al 20 wifipunten hebt van een bepaald merk, dan wil je die niet buiten gooien om opnieuw te starten. Bestel er extra bij van de nieuwste technologie, en vervang de huidige op termijn wanneer ze niet meer voldoende presteren. Die flexibiliteit willen Econocom en Citymesh geven aan scholen.

Binnen Econocom hebben we een ruime leasingpoot waar heel wat verschillende formules mogelijk zijn.

Ciska Schrooten, verantwoordelijke educatie binnen Econocom

Flexibiliteit komt ook terug in het aankoopproces. Scholen kunnen hardware kopen of leasen met heel wat flexibiliteit. “Met de Digisprong moeten we vaak heel creatief te werk gaan. Stel dat een school graag eerst een som wil betalen om het Digisprong-budget te spenderen, om daarna de rest via leasing af te betalen, dan kan dat”, zegt Schrooten. “Binnen Econocom hebben we een ruime leasingpoot waar heel wat verschillende formules mogelijk zijn.”

Unieke band met Smartschool

Door de band met Cegeka heeft Citymesh een extra troef voor scholen die Smartschool gebruiken vergeleken met andere IT-providers. Het kan namelijk een cross connect opstellen met Smartschool zodat zelfs wanneer het internet platligt op de school de dienst altijd beschikbaar is. “Bekijk het als een rechtstreekse tunnel naar ons datacenter”, zegt Pauwels. “Zo kunnen ze altijd aan hun data.”

Zo’n rechtstreekse lijn met Smartschool is altijd handig. Een leerling kan vandaag wanneer hij geen zin heeft om een examen af te leggen online een DDoS-aanval aankopen. De internetverbinding ligt als gevolg plat, waardoor het examen niet kan doorgaan. Met zo’n rechtstreekse lijn is er altijd een back-up die werkt.

Goed nadenken over Digisprong-budget

Tot slot wil Pauwels ook graag benadrukken dat scholen rekening moeten houden met een degelijk cybersecuritybeleid wanneer ze hun IT-infrastructuur analyseren. “Begin al eens met een deftige firewall. Vandaag zien we nog te vaak dat wanneer de schooldeur sluit de internettoegang gewoon blijft open staan. Zoiets mag niet gebeuren.”, merkt hij op.

Begin al eens met een deftige firewall.

Freek Pauwels, chief commercial officer bij Citymesh

Zowel Citymesh als Econocom hopen met het overzichtelijke aanbod in combinatie met de nodige flexibiliteit en expertise dat scholen nadenken over het Digisprong-budget en niet alles in één keer uitgeven.