Lokale verankering in Vlaanderen maakt Online school Icha sterker

- David Van Waeyenberghe - 8 min

“Mijn droom is een e-learningklas in Nicaragua”

Met een online school, een leercentrum in Kuurne en een lovenswaardig onderwijsproject in Nicaragua is de agenda van oprichter Philip Vertriest aardig gevuld. De West-Vlaming leek op weg naar een lange carrière in het Vlaamse onderwijs, tot een wereldreis zijn leven op een ander spoor zette. Nu pendelt Philip op regelmatige basis van Vlaanderen naar Latijns-Amerika.

Het verhaal van Philip Vertriest leest als een boeiend boek. De leerkracht en directeur van een basisschool leek voorbestemd voor een mooie carrière in het Vlaamse onderwijsveld. Tot een wereldreis hem tot in Nicaragua bracht. Daar verloor hij zijn hart aan de straatarme lokale bevolking van de stad Léon. Door een school op te richten wilde hij de wereld voor een aantal jongeren en hun gezin daar veranderen.

Vzw Auténtico

“Heel mijn leven heb ik vaak gereisd, onder andere via Joker”, begint Philip Vertriest zijn verhaal. “Ik ben over mijn eigen leven beginnen nadenken toen ik bij een fusie plots twee vestigingen als directeur kreeg. ‘Was dat wel wat ik echt wou’, vroeg ik me af. Het is altijd mijn idee geweest om iets te betekenen voor de mensen in Nicaragua. Dat is het tweede armste land van het Westelijk halfrond. De armoede is enorm en zeker in de sloppenwijken zijn de toekomstperspectieven minimaal. Door een school te starten wilde ik daar iets aan doen, al was het maar voor enkele jongeren.”

Philip richtte in 2016 vzw Auténtico op, als een spin-off van de Nederlandse NGO Mpowering People. “Ik heb letterlijk hebben en houden verkocht om daar een stukje grond te kunnen kopen en een school te starten. Ik kreeg meteen veel steun, ook vanuit Vlaanderen. Dat hielp enorm om het kleinschalige project uit te bouwen. Op dit moment krijgen er zeventig studenten, tussen vijf en zeventien jaar, les. We ondersteunen daarmee ruim veertig gezinnen. Eigenlijk bereiden we hen voor om te slagen voor het ingangsexamen hoger onderwijs. Zo kunnen ze een diploma halen.”

Een diploma, voor ons in Vlaanderen is dat de logica zelve. Dat ligt helemaal anders in het straatarme Nicaragua en al helemaal in de sloppenwijken van Léon. Sinds de start van het project heeft Philip met zijn vzw prachtig werk geleverd, met resultaat. “Wanneer een jongere erin slaagt om een diploma te halen, dan profiteert het hele gezin daarvan. We hebben veel mooie verhalen. Bijvoorbeeld van een huismoeder die, omdat haar kind een diploma haalde en werk vond, als enige in de wijk een wasmachine kon kopen.

Jongeren helpen slagen voor het ingangsexamen hoger onderwijs, dat is de doelstelling van vzw Auténtico

I Challenge (Icha)

Ondanks de steun vanuit Vlaanderen, moest Philip zelf ook op zoek naar werk. Niet evident in een land als Nicaragua. “Ik ben online les beginnen geven aan Vlamingen over heel de wereld. Dat liep zodanig goed dat ik in 2020 ben gestart met de online school Icha, wat staat voor I Challenge. Het was ook een hele uitdaging, want de coronapandemie woedde volop. Wie dacht dat zoiets ideaal was voor een online school, had het mis. Veel expats kwamen met hun gezin net terug naar Vlaanderen. Langs de andere kant was er wel veel interesse voor online onderwijs en dat is ook na corona gebleven.”

Een online school, gericht op Vlaamse jongeren, is een moeilijke opdracht vanuit Nicaragua. Dus verankerde Philip Icha in de West-Vlaamse grond van Kuurne. “Het is voor mij belangrijk om die verbondenheid te behouden met het onderwijsveld, zeker op het vlak van STEM. Tegelijk wil ik op twee sporen blijven rijden door vzw Auténtico te ondersteunen. Dat project laat me uiteraard niet los. Vrij regelmatig trek ik over de Atlantische Oceaan om het werk op te volgen.

Mijn grote droom is om in Léon een e-learninglokaal op te richten. Alleen is dat veel gemakkelijker gezegd dan gedaan. Nicaragua is zowat het Noord-Korea van Latijns-Amerika. De staat controleert alles en neemt, zeker nieuwe technologieën, vrijwel altijd in beslag. Met een vrachtwagen vol computermateriaal over de grens rijden, dat lukt niet. Om de school te krijgen waar ze nu is, hebben we met het team best veel smokkelpraktijken moeten toepassen. Met e-learning zou er nog veel meer mogelijk zijn voor die jongeren. Daarom moeten we die droom blijven najagen.”

Codeerkampen

Het leercentrum in Kuurne opende voor het team van Philip heel wat nieuwe mogelijkheden. Tijdens de kerstvakantie organiseerde Icha heuse codeerkampen voor jongeren van negen tot veertien jaar. De kampen zijn een hersenspinsel van Philip en een zakenpartner. “Hij heeft dezelfde drive als ik en met de kampen willen we jongeren warm maken voor de unieke leerkansen die games en programma’s zoals Minecraft, Python, Scratch, enzovoort bieden. Game-based learning is bijzonder uitdagend en leerrijk.”

lees ook

Gamekunde: platform voor leerkrachten, kinderen én ouders

De kampen bleken een zodanig succes dat Philip en het team denken aan een vervolgreeks. Al is het nog niet meteen duidelijk wanneer die zullen plaats vinden. “Mijn eerste idee was om de volgende kampen in de paasvakantie te organiseren. Want er komt uiteraard heel veel werk en voorbereiding bij kijken. Maar hoe meer ik er over nadenk, hoe groter de kans is dat we ook tijdens de krokusvakantie iets zullen organiseren. Geïnteresseerden houden best de website in de gaten”, lacht Philip.

Jongeren aan de slag tijdens een codeerkamp van Icha

Keuzes maken

De groeiende online school, de blijvende link met Nicaragua, het leercentrum in Kuurne en de codeerkampenzorgen ervoor dat Philip Vertriest weet hoe hij zijn dagen moet vullen. Het is zelfs zover gekomen dat hij keuzes moet maken. “We kunnen niet op alles ‘ja’ zeggen en tegelijk de kwaliteit verzekeren. Ik heb vragen gekregen van bedrijven uit Polen om hun werknemers Engels te leren. Icha staat niet voor niets voor ‘I Challenge’, maar op een gegeven moment moeten we een lijn trekken. Zeker omdat de bedrijfsmarkt heel specifiek is. Daarvoor hebben we gespecialiseerde opleiders nodig.”

Icha telt op dit moment tien leerkrachten die enkele uren per week vrijmaken om online les te geven. Ook al gaat het vaak om internationale studenten, Icha zoekt telkens de Vlaamse link. “Wat opvalt is dat we vaak sollicitaties krijgen van directeurs. Blijkbaar willen ze de feeling van het lesgeven op die manier terug krijgen. We staan open voor iedereen, zolang die persoon maar de juiste ingesteldheid en motivatie heeft. Elk profiel is welkom want we zoeken altijd een match tussen de leerkracht en de leerling. Op die manier kunnen we het beste onderwijs, aan de beste voorwaarden en in de beste omstandigheden bieden.”

Meer informatie over de online school, het Nicaragua-project en de codeerkampen zijn terug te vinden op de website van Icha.